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美“死神”无人机替换计划遇阻

美国《防务新闻》周刊网站3月12日报道,美国空军负责采购的高官10日说,空军正寻找MQ-9“死神”无人机的替代品,并打算研究多种选项,从新兴技术公司制造的商用无人机到高端无人机都在考虑范围之内。

负责采购、技术和后勤事务的助理空军部长威尔·罗珀说,空军正在展开一项研究,这项研究将为2022财年预算提供依据,并为取代美国通用原子能公司制造的MQ-9“死神”无人机铺平道路。

在众议院军事委员会的一次听证会上,罗珀对议员们说:“‘死神’为我们提供了一个很好的平台。它的飞行时间达400万小时,在执行低端作战任务时,它是无可否认的强者,切实挽救了(美军士兵的)生命。但当考虑高端作战时,我们不能把它们派上战场。它们很容易被击落。”

在过去20年里,MQ-9“死神”及其前身MQ-1“捕食者”一直是美国空军在中东地区的主力无人机,可提供实时监控画面和对目标实施打击。但展望未来,“死神”无人机并不适应美国与俄罗斯和中国的战争。与此同时,美国空军认为需要太多资金和人力来维持“死神”无人机在低威胁环境下的持续行动。

罗珀说,替换MQ-9无人机不会有一刀切式的单一解决方案。他承认,空军需要“更高端、具备独特军事功能”的无人机,“它们的造价可能很高”。但也可能会考虑价格更低廉一些的无人机,这种无人机应能重复使用,成本也要足够低,被击落后不会造成巨大的经济损失。

对于低端任务,美国空军在新兴的无人机市场看到了希望,初创企业已开始制造适用于农业、通信和油气行业的长航时无人机。

罗珀还说,通过从有发展前景的商用无人机制造商那里采购,美国空军或许能够影响这些公司,使它们的供应链摆脱中国,并使其产品包含特殊的军用功能——甚至可能是武器功能。

但要让国会支持更换“死神”无人机的计划,美国空军可能面临重重困难。在2021财年的预算申请中,空军已要求在结束正式采办项目前,再采购24架MQ-9“死神”无人机。早前的正式采办项目把“死神”无人机的采购数量从363架减少到337架。

通用原子能公司负责战略发展的副总裁克里斯·皮尔逊在2月接受《空军杂志》采访时说,提前关闭该机生产线将对公司产生重大经济影响。

皮尔逊说:“实际上,我们在产品交付前大约22个月就开始提前采购零部件……目的都是为了获得最优惠的价格,为政府争取最好的交易。但在最后一刻釜底抽薪,这有点儿打乱了正在进行的全部供应链投资。”

中东和非洲地区的美军高级将领们也担心军方无法满足其对执行情报、监视和侦察任务的无人机需求,并私下里帮助推迟MQ-9“死神”无人机的退役期。在未获得资金的愿望清单上,美军中央司令部将延长承包商所规定的MQ-9服役期作为首要考虑的事宜,这将耗资2.38亿美元。