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美空军将领催促尽快研发部署第6代战机

掌管美国空军战斗机机队的一名将军近日表示,如果想与中国竞争,美国空军必须尽快部署“下一代空中优势”(NGAD)战斗机(美国的6代机项目)。

据美国“军事”网站2月28日报道,美国空军空战司令部司令马克·凯利将军在2月26日表示,他对于新一代战斗机的新技术“有信心”,并称该机会让像中国这样的对手“经历艰难的一天、艰难的一周甚至是一场艰难的战争”。

凯利在一场美国空军协会举行的线上的年度航空作战研讨会上说:“我不知道的是,我们是否有勇气赶在像中国这样的对手之前研发这项作战能力(指6代机技术)。”在去年9月,美国空军方面曾透露,他们已经秘密建造并试飞了一架全新的战机原型机,该机可能成为未来的先进战斗机。美军官员们表示,NGAD战斗机与传统的单一战机平台技术不同,它是由先进战斗机、传感器和武器系统组成的网络化战机平台,能够应对不断恶化的和不可预测的威胁环境。

他还说:“我们只需要确保我们的表述得当,清楚地表达我们作为一个国家应当获得的明确利益,即拥有尖端技术,确保我们拥有空中优势。”

报道称,美国空军正在将NGAD战斗机项目作为美军未来战斗机的路线图进行开发。在正在运行的“空中战术研究”项目中,美国空军官员正试图确定未来机队的正确搭配,并评估未来战斗机概念如何融入到目前的第4代和第5代战斗机之中。

美国空军一直希望在可能的条件下为其战机列出具体的任务设定,例如如果让F-35和F-22执行常规巡逻任务成本过于高昂。凯利表示,美国洛克希德·马丁公司估计F-35战斗机的每小时飞行成本为3.6万美元,该公司的目标是到2025年将其降低至2.5万美元。他还说,抛开成本不谈,尽管空军正在讨论研发新战机,但F-35作为一款多用途战斗机的角色没有改变。“在未来几十年里,它仍将是我们空军工作的核心部分。”

另据“防务新闻”的报道,凯利在此次研讨会上还表示,NGAD战斗机项目将是一个“系统家族”,可能包括有人驾驶战机、无人机或其他先进能力,而不是像F-16、F-35这样单一模式的传统战斗机。但他拒绝透露该项目的具体进展,目前也还不清楚到底有多少家公司参与到该项目中、由哪家公司负责生产。实际上,关于该项目的每个细节都是高度保密的。

但报道认为,凯利的评价可能预示着该项目正处于一个转折点,需要更多的资金来加速其进展以及将部署时间表提前。不过到目前为止,美国国会的议员们对该项目的态度有些冷淡。在2021财年的国防授权法案中,美国国会授权五角大楼的独立成本评估办公室对美国空军和海军的未来战斗机项目进行研究,这其中就包括NGAD战斗机项目。