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派钱稳政局 谨慎理财不可弃

《星岛日报》2月27日发表题为“派钱稳政局 谨慎理财不可弃”的评论文章,全文内容如下:

近期香港社会气氛沉郁,财政司司长陈茂波昨天宣读新一年度《财政预算案》,终于给市民一份大惊喜,就是向所有年满十八岁的永久居民派一万元,但开仓全民派钱所费不菲,要豪掷七百一十亿元,加上其他纾困措施,明年财政赤字预计高达一千三百九十一亿元,十分惊人。

香港经济受修例风波与新冠肺炎疫情夹击,经济如雪崩下泻,百业重创,市民生活艰难,政府在此时“放水”纾困固然有需要,如此罕有地大手笔,亦有稳定政局的政治思量。然而往后会否逐渐偏离谨慎理财的方针,形成结构性赤字,令财政陷入危机,值得关注。

社会怨气重 须大做“民心工程”

自去年中起,社会动乱与中美贸战两股风暴一齐来袭,经济迅速恶化,连续两季出现负增长,不少中小企陷入困境,财政司司长有必要运用公共财政手段,提振疲弱的经济,藉此保住就业,维持社会稳定,故早前已动用逾三百亿元,先后推出四轮纾困措施。据他在昨天演辞中所言,今次全民豪派一万元,也是循此思路作决定,目的之一是带动本地消费,刺激经济增长。

事实上,派钱确有此效果,因为这七百多亿流到市民手中,一定部分将会投入消费市场及实体经济中,起码可稍缓经济急挫之势。

不过,惹人思考的是,陈茂波过往尽量紧守谨慎理财方针,对全民派钱一直犹豫,故制定之前几份预算案时,虽然不断有声音要求他这样做,他都没有实行,即使要派也只限于部分市民。今次他改变一贯想法,大手笔人人派一万元,反映他和政府在经济考虑之外,还有深层的政治考虑。

过去大半年,由修例引发的政治风波,激发一股强烈的反对政府情绪,社会瀰漫怨气,政府民望不断下跌,而建制派也受牵连,陷于劣势,以致反对派有机可乘,在今届区议会选举大胜。面对这形势,政府必须加大力度做好安定民心的工作,切实而有效地纾解市民的困难,藉此稳定局面,而在各种措施中,全民派钱可令最多人直接感到受惠。近月疫情爆发,经济再遭重击,社会怨气更强,加上下半年立法会选举势将激烈,上述的“民心工程”因而更加逼切。

开支增长速 恐陷入财赤陷阱

不过,政府在大开库房“放水”的同时,不能不慎防开支放任增长,“大手笔”成为惯性,最后会陷入结构性赤字的困境,把财政储备的“家底”耗尽。事实上,这趋势已经浮现,据政府的中期预测,未来五年财政都会见红,倘若开支增加之势不歇,而收入又持续减缩,五年后能否走出赤字陷阱,是个大问号。

细看回归至今的政府经常开支,由一千五百亿元增至二〇一九年度的四千四百亿元,增加近两倍,下年度更飙升至五千亿元,急速得令人吃惊。但与此同时,收入的增长动力却渐失,皆因经过修例风波与疫情打击后,经济可能长时间一蹶不振,企业盈利、投资市场及个人收入都会下跌,令税收减少。

现时政府财政储备有一万一千多亿元,已由年初相等于政府二十二个月开支,降至只有十六个月开支,财政司司长也担心财赤持续,储备终会耗尽。这绝非杞人忧天,观乎下年度预算,经常开支和公务员人数都大幅增长,犹如汽车踩油急行,如果不踏煞车掣放慢,只会愈行愈快。

政府对此危机不应视而不见,倘若只知大洒金钱,离弃谨慎理财的正轨,最后将会有堕崖之险。财政司司长表示将对财政开支进行整固,希望他能切实做到。